Saimaa Gastronomy  -verkoston neljä yritystä, Hotelli Punkaharju, Sahanlahti Resort, TeaHouse of Wehmais ja Tertin Kartano, muodostavat Etelä-Savon vahvuuksiin perustuvan houkuttelevan teemallisen kokonaisuuden, josta matkailijan on helppo valita mieleisensä tai koota paketteja eri tarpeisiin.

Jokainen yritys on perheomisteinen, mutta yritykset sijaitsevat eri puolilla Saimaata edustaen aluetta kattavasti. Yritysten toimintamalliin kuuluvat lähellä tuotetut raaka-aineet, pientuottajatuotteet ja paikallinen työllistäminen. Monipuolisia aktiviteetteja ja lähiruokaa sisältäviä Saimaa Gastronomy -ruokaviikonloppuja järjestetään kiireisimmän kesäkauden ulkopuolella; lähtökohtana onkin pidentää sesonkia. Arviointiraati pitää Saimaa Gastronomya erinomaisena esimerkkinä yritysten välisestä yhteistyöstä.

– Tämä on palkinto koko Saimaan alueelle, ja toivon että tästä tulee sysäys kaikille, jotka kehittävät alueen matkailua. Hotelli Punkaharju sai merkittävän ruokamatkailuteon palkinnon jo kaksi vuotta sitten sieniviikonlopuistaan, mutta tämä on isompi juttu: tämän saimme yhdessä. Kukaan ei ole mitään yksin, Hotelli Punkaharjun yrittäjä Saimi Hoyer totesi kiitospuheessaan.

Hoyer korosti, että jokaisen alueen kannattaa hyödyntää omia vahvuuksiaan.

– Me Järvi-Suomessa teemme asiat omalla tavallamme, ja uskon, että alue lähtee nyt kasvuun!

Hanke, joka jatkaa elämäänsä

Yhteistyö on saanut alkunsa Mikkelin kehitysyhtiö Miksei Oy:n hankkeesta. Matkailujohtaja Maisa Häkkinen kertoo aloitteen ruokaan panostavien yritysten verkostosta tulleen Hotelli Punkaharjun emännältä Saimi Hoyerilta. Omaa rooliaan hän luonnehtii kätilöksi, mutta korostaa, että hankkeen jälkeen yritykset ovat ottaneet vastuun yhteistyön jatkumisesta.

– Tuemme markkinoinnissa ja pyrimme luomaan kehittämisen edellytyksiä kuten opintomatkoja, koulutusta ja mystery shopping -palvelua. Yritykset itse ovat ideoineet Gastronomy-viikonloput ja tuotteistaneet omia palvelujaan. Ne suunnittelevat ja ideoivat yhdessä, ja yhdessä myös markkinoidaan, Häkkinen kuvailee verkoston voimaa.

Häkkisen alaisuudessa kehitetään myös alkuperämerkki D.O. Saimaata, ja alueen ruokamatkailua kehitetään jatkossa saattamalla D.O. Saimaa-tuottajat ja ravintolat entistä tiiviimpään yhteistyöhön. Apuna tässä tulevat olemaan muun muassa ruokavuosikello ja reseptiikka.

Kolme merkittävää ruokamatkailutekoa

Ruokamatkailukilpailuun osallistui 42 tasokasta ehdokasta. Arviointiraati poimi niiden joukosta voittajan lisäksi kolme merkittävää ruokamatkailutekoa, jotka palkittiin myös esittelyvideolla ja sparrauksella.

Heather`s Helsingin Fork in Hand -ruokakävelyn tavoitteena on olla Helsingin paras ruokakävely, ja se hurmasi raadin edelläkävijämäisillä otteilla. Nelituntinen kävely on erinomainen johdanto suomalaiseen ruokakulttuuriin ja paljastaa Helsingin ruokaskenestä uutta myös kaupungissa asuvalle.

Yli 30 vuotta toiminut Herrankukkaro osallistui kilpailuun villikalaan keskittyvällä tuotteella Villiä ja läheltä – Ruokamatka tarinoiden saaristoon. Rymättyläläisen kalastajatorpparitilan tunnelma, työntekijöiden asiantuntemus kalankäsittelyssä ja ruokatarinoiden saaristo muodostavat kokonaisuuden, jossa on helppo viipyillä, mutta vaikea lähteä pois.

Kolmantena merkittävänä ruokamatkailutekona palkittiin Okkolan lomamökkien Emännän piirakkapaja, jossa vieraat pääsevät aitoon 1800-luvun tupaan leipomaan piirakoita sekä kuulemaan tarinoita historiasta, kulttuurista ja perinteistä. Piirakkapajassa tehdään karjalan-, mustikka- tai puolukkapiirakoita. Marjapiirakoiden tekoon voi liittää marjaretken Puumalan lähimetsiin. Paula Okkola toteaa, että piirakka yhdistää kaiken maalaiset ja ikäiset.

Arviointiraati antoi kunniamaininnat Koe Meidän Tampere -paketoinnille ja Harriniva Lappish Foodie Experience & How to be a local -tuotteille.

Kilpailun arvioinnissa kiinnitettiin huomiota asiakaslähtöisyyteen, paikallisuuteen ja tarinoihin, lähiruokaan, elämyksellisyyteen, vastuullisuuteen, yhteistyöhön, liiketoiminnallisuuteen, kannattavuuteen sekä monipuolisuuteen myynti- ja markkinointikanavien käytössä. Valintaraadissa olivat mukana puheenjohtaja Kirsi Viljanen maa- ja metsätalousministeriöstä, Visit Finlandin Terhi Hook, olut- ja ruokatoimittaja Mariaana Nelimarkka ja Päivi Töyli Ruokasektorin valtakunnallisesta koordinaatiohankkeesta.

Palkinnot jakoivat maa- ja metsätalousministeriön kansliapäällikkö Jaana Husu-Kallio ja Visit Finlandin Executive Vice President Paavo Virkkunen.

Ruokamatkailukilpailu liittyy Hungry for Finland (H4F) -ruokamatkailun tuotteistamishankkeeseen (EU:n maaseudun kehittämisen maatalousrahasto). Hanketta ja kilpailua koordinoi Haaga-Helia ammattikorkeakoulu.