Ravitsemisalan esimiehenä Merja Pitkänen on toiminut niin Oulun kaupungin palveluksessa kuin henkilöstöravintoloissa yksityissektorilla. Nuorten pajakeskukseen hän on suunnitellut opetusravintola Makoisan, jossa ravitsemisalalle koulutetut nuoret saavat mahdollisuuden kartuttaa kädentaitojaan työelämää varten. Makoisalle on tärkeää näyttää esimerkkiä laadukkaan, itse valmistetun, lähi- ja luomuruokapainotteisen ruuan valmistajana. Ravintola palkittiin hiljattain Luomu SM-kilpailun voittajana sarjassa julkisen sektorin pieni toimija.

Pitkänen on aktiivisesti laajentanut osaamistaan ja ravitsemisalan verkostojaan paitsi työelämässä myös vapaa-aikana. Hän osallistuu mielellään ruokakursseille ja alan yhdistystoimintaan. Pohjois-Pohjanmaan Amkon puheenjohtajana Pitkänen on toiminut voimiaan ja ideoitaan säästelemättä jo usean vuoden ajan.

”Merja on intohimoien ruuanlaittaja ja innostuu alansa uusista suuntauksista. Hänen iloinen ja positiivinen asenteensa tarttuu kanssaihmisiin. Tarvittaessa hän osaa olla päättäväinen ja hoitaa haastavatkin asiat maaliin saakka", yhdistystoverit kuvaavat.

Monipuolinen ravitsemisalan ammattilainen Merja Pitkänen on saanut Chaines des Rotisseurs käädyt osoituksena gastronomisesta harrastuneisuudestaan. Vuoden 2017 Ammattikeittiöosaaja-titteliä Merja Pitkänen pitää sitä suurena tunnustuksena koko Pohjois-Pohjanmaan aktiivisille ammattikeittiöosaajille.

Ammattikeittiöosaajat ry valitsi jäsenistönsä keskuudesta vuoden Ammattikeittiöosaajan kolmannen kerran seminaarissaan Helsingissä 24. lokakuuta. Tunnustuksen pääkriteereinä ovat aktiivinen työskentely ravitsemisalalla ja Ammattikeittiöosaajat ry:ssä, esimerkillisyys ja kestävän kehityksen edistäminen.